Se fundó el 23 de febrero de 1.905 en la ciudad de Chicago, Illinois, EE.UU constituyendo el primer club de servicio del mundo por PAUL HARRIS, Abogado, GUSTAVUS LOEHR, Ingeniero de Minas SILVESTER SCHIELE, Negociante de carbón y  HIRAM SHOREY, Sastre y nace como la posibilidad de reunión de los hombres de negocios y profesionales para intercambio de sus conocimientos y proporcionar servicio humanitario promoviendo la puesta en práctica de elevadas normas éticas en toda ocupación, contribuyendo al desarrollo de la buena voluntad y la paz en el mundo.


Se le dio inicialmente al club el nombre de "ROTARY" por la costumbre de celebrar las reuniones de forma rotativa en los locales de los socios. Al ampliarse el número de éstos, hubo que hacer las reuniones más funcionales, trasladándolas a un lugar fijo, en los años sucesivos se fueron creando derivaciones del club fundador. En julio de 1910 tuvo lugar el primer congreso nacional, en el que se formularon los principios del rotarismo, la apertura de nuevos clubes en Europa les llevó a adoptar el nombre de Rotary Internacional.


Para julio de 1925, Rotary contaba con 2.000 clubes y aproximadamente 108.000 socios. El prestigio de la organización atrajo en sus filas presidentes, primeros ministros y una amplia gama de personas destacadas.


Durante la Segunda Guerra Mundial numerosos clubes se vieron forzados a disolverse mientras otros se aprestaron a proporcionar socorro a las víctimas de la guerra. En 1942, de cara a la futura postguerra, los rotarios convocaron una conferencia para promover los intercambios educativos y culturales en el ámbito internacional. Este evento fue el precursor de la UNESCO.


    En 1945, prestaron servicio 49 rotarios en 29 delegaciones ante la Conferencia para la Fundación de la Organización de las Naciones Unidas (ONU). Rotary aún participa directamente en las conferencias de esta entidad, mediante el envío de observadores a las reuniones importantes e incluye información sobre la ONU en sus publicaciones. "Son muy pocos los que no reconocen las buenas obras que realizan los clubes rotarios de todo el mundo libre", afirmó en cierta ocasión el estadista británico Sir Winston Churchill.


Rotary ha sido la precursora de otros movimientos asociativos, como Kiwanis o Leones. El primer club rotario de España se formó en Madrid en 1920, los clubes rotarios españoles se disolvieron en 1.936 y se empezaron a refundar a partir del 1977, al amparo de la nueva Ley de Asociaciones, aprobando, entre otras, una resolución sobre los derechos humanos: "Donde la libertad, la justicia, la verdad, la santidad de la palabra empeñada y el respeto a los derechos humanos no existen, Rotary no puede vivir ni sus ideales prevalecer."


Actualmente Rotary Internacional organización de alcance mundial está integrada por 1,2 millones de hombres y mujeres, dirigentes empresariales, profesionales y cívicos. Los socios de los clubes rotarios, conocidos como rotarios, brindan servicio humanitario, promueven la práctica de elevadas normas de ética en todas las ocupaciones y contribuyen a promover la buena voluntad y la paz en el mundo.

Funcionan más de 33.000 clubes rotarios en más de 200 países y regiones. Los clubes son apolíticos, aconfesionales y están abiertos a todas las culturas, razas sin distinción de sexo. El lema de Rotary, “DAR DE SÍ ANTES DE PENSAR EN SÍ”, refleja su objetivo principal de servicio, en la comunidad, en el lugar de trabajo y en todo el mundo.

Hay algo que todos los rotarios tienen en común y es que trabajamos como voluntarios, siempre tendemos una mano al vecino, nos implicamos en nuestras comunidades, apoyamos, organizamos, relación con otros profesionales, compartimos tiempo y experiencias con los jóvenes, ponemos nuestros conocimientos para ayudar a los demás y salvamos vidas, tanto a nivel local como mundial.

El año rotario comienza el 1 de Julio y termina el 30 de Junio del año siguiente, período en el que asumen sus mandatos de un año de duración desde el Presidente de RI para el año 2011-2012 KALYAN BENERJEE, del Club Rotario de Vapi en Gujarat, India hasta el Presidente de cualquiera de los clubes existentes en el mundo.

A medida que se aproximaba el siglo XXI, Rotary se abocó a trabajar para atender una las necesidades de la cambiante sociedad, ampliando sus actividades de servicio para abordar problemas acuciantes como el deterioro de los ecosistemas, el analfabetismo, el hambre en el mundo y los niños en riesgo.

Tras el colapso del Muro de Berlín y la disolución de la Unión Soviética, se formaron o reestablecieron clubes rotarios en Europa Central y Oriental. El primer club ruso se constituyó en 1990, y la entidad experimentó un crecimiento acelerado en los años posteriores a tal evento.

Transcurrido más de un siglo desde que Paul Harris y sus compañeros fundaron el club que dio origen a Rotary Internacional, los rotarios siguen enorgulleciéndose de su historia. Como homenaje al primer club, los rotarios han preservado el lugar original de las reuniones, la Sala 711 del Edificio ONE de Chicago, restaurándolo y manteniéndolo como en 1905. Durante varios años, el Club Paul Harris 711 se encargó de conservar dicho recinto para que lo visitaran los rotarios. En 1989, después de se anunciara la demolición del edificio, los socios del club desmantelaron cuidadosamente la oficina y rescataron los elementos del interior, incluidos los radiadores y las puertas. En 1993, la Directiva de RI proporcionó dentro del ONE Rotary Center, en la localidad de Evanston, Illinois, EE.UU. Sede Mundial de RI un local permanente para la Sala 711, en el piso 16.


Entre otros los rotarios más famosos a nivel mundial han sido:


JEAN SIBELIUS. Compositor musical. Finlandia.
STEPHEN HAWKING. Astrofísico. Reino Unido
NICOLAS SARKOZY. Presidente de la República Francesa. Francia
LOUIS MICHEL. Comisario Europeo. Bélgica
WALT DISNEY. Productor y director cinematográfico. Estados Unidos
KONOSUKE MATSUSHITA. Empresario y filósofo. Japón
GENERAL MAC ARTHUR. Militar. Estados Unidos
PRÍNCIPE BERNARDO DE HOLANDA. Holanda
NEVILLE CHAMBERLAIN. Primer Ministro. Reino Unido
PRÍNCIPE RAINIERO III DE MÓNACO. Mónaco
ALBERT SCHWEITZER. Teólogo, filósofo y musicólogo. Francia
MARGARET THATCHER. Primer Ministro. Reino Unido
JOHN F. KENNEDY. Presidente de los EE.UU. Estados Unidos
THOMAS ALVA EDISON. Inventor. Estados Unidos
THOMAS MANN. Escritor. Alemania
ÁLVARO URIBE VÉLEZ. Presidente de Colombia. Colombia

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